Diagnosing Malaria within 15 Minutes, a Korean Startup Excels in the Global Market

'말라리아 15분 판별'... 세계 누비는 한국 스타트업

말라리아, 모기에 물려 발생하는 급성 열성 전염병이다. 매년 60만~70만 명이 이 병으로 사망한다. 사망자의 90%가 아프리카와 동남아 등 개발도상국에 몰려있다. 치료하려면 조기 진단이 중요하다. 진단은 현미경으로 하는데, 한 시간 정도 걸린다. 하지만 한국 스타트업 ‘노을’이 개발한 모바일 장비를 사용하면 단 15분 만에 결과를 알 수 있다. 이동영 노을 공동대표는 “기존 제품보다 검사 방식이 빠르고 간편하다”고 자랑했다. 이 대표는 서울대 바이오메디컬 연구원 출신으로 아프리카 말라위에서 1년간 봉사활동을 했다. 이때 제 3세계에 도움을 줄 수 있는 방법을 고민하다가 고교 동창 임찬양 대표와 함께 회사를 세웠다. 목표는 ‘말라리아 구제’로 잡았다. 그들은 캄보디아 농촌을 다니며 말라리아 진단 키트를 공급한다.

 
노을 관계자가 캄보디아에서 말라리아 진단 키트 사용법을 설명하고 있다. 

노을 관계자가 캄보디아에서 말라리아 진단 키트 사용법을 설명하고 있다. 

 

노을은 모바일 진단 키트 덕에 지난해 6월 뉴욕의 유엔본부에서 열린 ‘유엔 과학기술혁신 포럼’에서 ‘주목할 만한 15개의 이노베이터’로 선정됐다. 앞서 정부 무상원조 전담기관인 한국국제협력단(KOICA)은 2015년 ‘창의적 가치창출 프로그램(CTS)’ 1기 팀으로 노을을 선정했다. 총 3억원을 지원하며 시제품 완성을 도왔다.

동남아·아프리카에 활발한 진출, 소외계층 도우며 미래에 투자, 창업재단 디캠프, 상담·금융지원, KOICA는 혁신 아이디어 발굴 도와 “구매력 약하지만 성장성 큰 시장 지속가능한 기업 운영이 열쇠”

지난 수년간 청년 창업은 많이 증가했다. 다양한 아이디어를 가진 창업가들이 개성 강한 스타트업을 세우는 중이다. 이 중에는 기존 창업자들과 다른 방향에서 세상을 바라보는 이들도 있다. 한국이 아니라 해외, 그것도 제 3세계가 메인 시장이다. 아이템도 남다르다. 사회와 함께 성장할 수 있는 독특한 아이디어를 들고 창업한다. 회사 설립 목적 자체가 제 3세계 소외계층을 돕는 셈이다.

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지구촌 곳곳에서 맹활약을 펼치는 이들의 주요 후원자 중에 은행권청년창업재단인 디캠프가 있다. 디캠프 빌딩 한 층을 아예 이들을 위해 제공하며 창업 상담과 금융지원을 한다. 진승훈 디캠프 매니저는 “개발도상국이나 빈곤국의 문제를 창업이라는 방법을 통해 돕고자 하는 국내 스타트업들이 늘었다”며 “이들 역시 스타트업 생태계의 중요한 부분이라 생각해 적극적으로 창업을 지원하고 있다”고 말했다. 

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제3세계를 찾아간 희망 도전자들은 미국과 프랑스 혁신 기업에서 영향을 받았다. 미국과 유럽 주요 국가들은 다양한 정부 지원 사업을 진행해 왔다. 학교와 병원을 세워주고 음식과 약품을 공급했다. 하지만 한계가 있었다. 인프라만의 문제가 아니었다. 사회·정치·종교·경제 문제가 섞여 있어 물질적인 지원만으론 답을 찾기 어려웠다.

2010년 들어 새로운 접근 방법이 등장했다. 혁신적인 아이디어를 통해 문제 해결을 돕는 사회적 기업가들이었다. 아프리카에는 설사로 목숨을 잃는 아이들이 많다. 프랑스의 한 스타트업이 아이디어를 냈다. 투명한 비누 안에 장난감을 넣어 가정에 공급했다. 아프리카 아이들은 장난감을 갖고 싶어 손을 열심히 씻었다. 비누를 제공한 마을에서 아이들의 사망률이 거짓말처럼 낮아졌다. 한국의 KOICA도 여기에 주목했다. 김성도 KOICA 기술총괄팀 과장은 “KOICA가 다양한 사업을 진행했지만 아직도 못 풀고 있는 난제들이 많았는데, 청년 사업가들의 혁신 아이디어로 새로운 방법을 찾을 수 있을 것 같아 적극적으로 지원에 나섰다”고 말했다. 톡톡 튀는 청년 기업들의 아이디어를 받아 사회 문제를 해결하기 위해 등장한 것이 KOICA CTS 프로그램이다. 업체 입장에선 글로벌 시장 진출과 국제 사회 문제 해결이라는 두 가지 목적을 동시에 이룰 수 있다.

제3세계는 구매력이 약하지만 잠재적인 성장성은 적지 않다. 업계에선 연간 소득 3000달러 미만의 저소득층 소비자들이 있는 시장을 ‘BOP(Bottom of Pyramid·피라미드의 바닥)’라고 한다. 피라미드처럼 아래로 내려갈수록 규모가 커진다는 의미다. 1996년 미국의 경제학자 프라할라드가 소개한 이론이다. 세계자원학회(WRI)는 하루 수입이 10달러 미만인 인구 40억 명을 BOP 구성원으로 정의한다. WRI에 의하면 BOP의 시장 전망은 5500조원에 달한다. 이동영 노을 대표에게 ‘지속가능한 기업을 어떻게 꾸려갈 것인지’ 물었다. 그는 “노을은 말라리아뿐만 아니라 결핵, 빈혈로 영역을 넓히고 있어 성장 가능성이 무궁무진하다”며 “제3세계에서 우리를 필요로 하는 사람들에게 실질적인 도움을 주는 기업으로 성장하겠다”고 말했다.

조용탁 기자 ytcho@joongang.co.kr